Sara Baartman, la Vénus Hottentote

Passée de domestique à une attraction merveilleuse, Sarah Baartman était considérée comme un singe en Europe. Même si le public a payé pour admirer son corps, elle est morte dans la pauvreté.

Sarah Baartman, également connue sous le nom de Saartjie (petite Sarah) Baartman, est née vers 1789 dans les environs de la rivière Gamtoos, située dans l’actuelle province du Cap oriental, en Afrique du Sud.

En Europe, elle est exhibée comme une attraction exotique. Son corps, loin d’être inhabituel en Afrique du Sud chez les femmes khoikhoi, est considéré comme une sensation en Angleterre et en France. Sarah Baartman a une silhouette fine à la taille et une hypertrophie des fesses et des organes génitaux. Elle est surnommée la “Vénus de Hottentot”, Hottentot étant le nom européen du peuple Khoikhoi et Vénus, une allusion à la déesse romaine de l’amour.

Quand elle avait seize ans, le fiancé de Sara a été assassiné par des colons néerlandais. Peu de temps après, elle a été vendue en esclavage à un commerçant du nom de Pieter Willem Cezar, qui l’a emmenée au Cap où elle est devenue domestique de son frère.

Le 29 octobre 1810, Sara aurait «signé» un contrat avec un chirurgien anglais, William Dunlop, qui était également un ami de Cezar et de son frère Hendrik. Apparemment, les termes de son «contrat» stipulaient qu’elle voyagerait avec Hendrik Cezar et Dunlop en Angleterre et en Irlande pour travailler comme domestique et être exposée à des fins de divertissement. Elle devait recevoir une «partie des revenus» de ses expositions et être autorisée à retourner en Afrique du Sud après cinq ans.

Dunlop voulait que Sarah vienne à Londres et devienne une bizarrerie pour l’affichage. Elle a été emmenée à Londres où elle a été exposée dans un immeuble de Piccadilly, une rue pleine de bizarreries comme «le nec plus ultra de la hideur» et «la plus grande déformation du monde». Des Anglais et des femmes ont payé pour voir le corps à moitié nu de Sarah exposé dans une cage d’environ un mètre et demi de haut. Elle est devenue une attraction pour les gens de différentes parties de l’Europe.

Après quatre ans à Londres, en septembre 1814, elle a été transportée d’Angleterre en France et à son arrivée, Hendrik Cezar l’a vendue à Reaux, un homme qui présentait des animaux. Il l’a exposée autour de Paris et a récolté des bénéfices financiers de la fascination du public pour le corps de Sarah. Il a commencé à l’exposer dans une cage à côté d’un bébé rhinocéros. Son «entraîneur» lui ordonnait de s’asseoir ou de se tenir de la même manière que les animaux de cirque sont commandés. Sarah a vécu une vie humiliante remplie d’abus et de racisme, Sara Baartman décède en 1816 à l’âge de 26 ans.